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Desvelan el origen de los chacales africanos gracias a una nueva especie

Lun, 05/31/2021

La especie descrita, Eucyon khoikhoi, pesaba alrededor de 9 Kg y tiene una relación de parentesco directa con el chacal rayado actual Confirman que fue hace 5 millones de años cuando los cánidos medianos comenzaron a diversificarse fuera de Norteamérica Alberto Valenciano, paleontólogo del IUCA-Unizar, lidera este estudio internacional que publica la revista Zoological Journal of the Linnean Society

(Zaragoza/ Madrid, 31 de mayo de 2021). Un equipo internacional liderado por Alberto Valenciano, paleontólogo de la Universidad de Zaragoza, acaba de describir la nueva especie de un chacal, Eucyon khoikhoi, que vivió hace 5 millones de años. Procedente del yacimiento de Langebaanweg (Sudáfrica), esta nueva especie desvela que el origen de los chacales africanos se encuentra en este continente y que Eucyon khoikhoi tendría un peso medio de 9 Kg, y una relación de parentesco directa con el chacal rayado actual.
 
La investigación, en la que también participan el Museo Nacional de Ciencias Naturales (MNCN-CSIC), el Museo Iziko de Sudáfrica y la Universidad de Ciudad del Cabo, se ha publicado en la revista Zoological Journal of the Linnean Society.
 
La familia Canidae es un grupo de mamíferos carnívoros muy emblemático que abarca a los actuales perros, lobos, chacales y zorros. Se originó hace más de 35 millones de años (Ma) en Norteamérica y no fue hasta hace 7,5 Ma cuando emigraron al resto del planeta. “La península ibérica tiene un papel fundamental para comprender la evolución de los cánidos de talla mediana-grande fuera de Norteamérica. De hecho, el primer cánido encontrado fuera de ese continente fue Canis cipio de 7,5 millones de años en los yacimientos de Concud y Los Mansuetos en Teruel, y más tarde aparecen a la vez Eucyon debonisi de 6,22 Ma en el yacimiento de Venta del Moro, en Valencia, y Eucyon intrepidus, en Kenia y Etiopia”, contextualiza Jorge Morales, investigador del MNCN.
 
Sin embargo, los fósiles de estas primeras especies fuera de Norteamérica son muy escasos y antes a esta nueva investigación se desconocía cuáles eran sus relaciones de parentesco con sus parientes vivos.
 
Los chacales son cánidos de talla mediana, de forma y tamaño intermedio entre el zorro común actual y el dingo australiano. Se caracterizan por tener un hocico afilado. Actualmente en África viven cuatro especies: El chacal rayado, Schaeffia adusta, el chacal de espalda negra, Lupulella mesomelas, el lobo dorado africano, Canis lupaster, y el lobo etíope, Canis simensis. Sin embargo, se sabe muy poco sobre su origen evolutivo. “Con Eucyon khoikhoi hemos registrado un momento crítico en la evolución de los cánidos hace 5 millones de años, justo cuando empiezan a diversificarse fuera de Norteamérica. En este trabajo demostramos por primera vez que las especies africanas de Eucyon están directamente emparentados con el actual chacal rayado, a diferencia de las especies Euroasiáticas y Norteamericanas, que poseen una historia evolutiva diferente”, destaca Alberto Valenciano, paleontólogo posdoctoral del Programa “Juan de la Cierva” en el Instituto Universitario de Investigación en Ciencias Ambientales de Aragón (IUCA) de la Universidad de Zaragoza, que también ha trabajado en el Museo Iziko y de la Universidad de Ciudad del Cabo (Sudáfrica).
 
Los fósiles de Eucyon khoikhoi, llamado así en honor al pueblo Khoikhoi, los primeros pobladores de la costa oeste de Sudáfrica, incluyen un excelente cráneo casi completo, varias mandíbulas, dentición de leche, partes del cuello y extremidades anteriores y posteriores, y representan la muestra fósil de cánidos de entre 7 y 2,58 Ma más completa encontrada en África hasta la fecha.
 
El yacimiento paleontológico de Langebaanweg, en la costa Oeste de Sudáfrica, ha proporcionado y sigue proporcionando una de las asociaciones de vertebrados terrestres y acuáticos más ricas y diversas del mundo para este período de tiempo. Sus más de 250 especies entre las que se encuentran nutrias, tigres dientes de sable, osos, hienas, jirafas, elefantes, rinocerontes, loros, avestruces o pingüinos, así como tiburones y mamíferos marinos, lo convierten en uno de los yacimientos más importantes de África.
 
 
Valenciano, A., Morales, J & Govender, R. (2021). Eucyon khoikhoi sp. nov. (Carnivora, Canidae) from Langebaanweg 'E' Quarry (early Pliocene, South Africa): the most complete African canini from the Mio-Pliocene. Zoological Journal of the Linnean Society. DOI: 10.1093/zoolinnean/zlab022
 
Imágenes adjuntas: 
Cráneo de Eucyon khoikhoi, la nueva especie de chacal. / Alberto Valenciano.
 
Chacal de lomo negro en Ethosa (Namibia)/ Israel M. Sánchez
 
Reconstrucción de la fauna y flora de Langebaanweg, Sudáfrica, hace 5 millones de años. Autora: Maggie Newman
 
Alberto Valenciano, en el yacimiento de Langebaanweg.